Ruta por el Norte de Inglaterra (4) : Leeds, balnearios, abadías y “Cumbres Borrascosas”

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Los aficionados al fútbol recordarán al Leeds United, con cierta fortuna en las competiciones internacionales hace unas décadas. Era un equipo caracterizado por su juego sucio y, aún hoy, los mismos aficionados vitorean al Dirty Leeds , el sucio Leeds.

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Pero, además del fútbol, Leeds compone, junto a su vecina Bradford, el tercer conjunto urbano más poblado del Reino Unido, con dos millones y medio de personas. Contando además con la habitual urbanización británica de casas unifamiliares, la vista se pierde en una extensión sin fin de casas y manchas verdes. Claro que para que el país sea verde, hace falta que llueva…¡y llueve todo el año!

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Leeds fue el gérmen de la industria textil junto a Manchester y ese bienestar le permitió abrir unas de las primeras galerías comerciales europeas, las Arcades (literalmente, podría traducirse como pasajes), lo que consiguió, de alguna manera, democratizar el comercio, abrirlo al gran público y convertir una actividad económica en un elemento de ocio, lo que aún ahora practicamos con desafuero en los modernos centros comerciales.

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El progreso traído por el textil permitió también que la ciudad fuera la primera del mundo en tener semáforos  automáticos a comienzos del siglo XX y que, un poco antes, aquí se filmaran las primeras imágenes cinematográficas  (Cruzando el puente de Leeds, 1888) a cargo de Louis Le Prince, uno de los precursores del nuevo invento, que desapareció misteriosamente sin que hasta ahora se haya podido saber qué pasó.

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Hoy, las viejas construcciones fabriles son interesantes Museos , como el Armley Mills Industrial Museum, que recrea una fábrica de tejidos de la época de esplendor de la ciudad. En su origen, en el siglo XVIII, era un batán, donde un molino de agua accionaba las palas que compactaban la lana hasta convertirla en tejidos. Luego, en los comienzos del siglo XIX, se transformó en la fábrica textil más grande del mundo.

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Las viejas dependencias fabriles también se han reconvertido en instalaciones universitarias, como algunos edificios de la University of Leeds. Una de las fuentes de ingreso de esta ciudad es precisamente la enseñanza en sus tres Universidades, atestada de miles de estudiantes extranjeros, que además dan animación y vida nocturna a la ciudad.

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La actividad cultural, en consecuencia, está presente en la ciudad con el Festival Internacional de Cine, el Leeds Museum, la City Art Gallery y, sobre todo a su lado, la Fundación  Henry Moore, el escultor británico que estudió en esta ciudad (fue el primer estudiante de escultura en la escuela de artes de la ciudad) y que decidió donar parte de su fortuna para crear esta entidad de fomento y ayuda de las artes…

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Pero la economía de Leeds,  como en otras partes del pais, gira fundamentalmente en torno a los servicios financieros y administrativos. Después de Londres, Leeds es el mayor centro de negocios y de servicios legales de Inglaterra.

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El canal que transportaba los tejidos a Manchester y Liverpool , construido en 1816, se ha reconvertido en lugar de paseo y ocio . Y el río Aire, a su paso por la ciudad, también es una importante zona de desahogo. La confluencia de ambas vías de agua forma en el Clarence Dock una importante oferta de ocio, con restaurantes, bares y atracciones como el Royal Armouries Museum, para todos los amantes de las armaduras.

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El sector comercial, ya lo decíamos antes, tiene historia en esta ciudad. Ese comercio se traduce en el Kirkgate, el mercado cubierto más grande de Inglaterra o el Corn Exchange, una bolsa del maiz que funcionaba en el siglo XIX y que hoy es…¡naturalmente, un conjunto de tiendas!

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El origen de Leeds, dicen, está en Loidis, un área boscosa del reino céltico de Elmer, pero el origen del Leeds industrial está en una abadía, un elemento fundamental en la Inglaterra rural. Es la Kirkstall Abbey, donde se fabricaban paños en el siglo XIII. Aquí empezó la actividad textil que luego dio fama y progreso a la ciudad.

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Pero cuando se habla de abadías hay que viajar unos kilómetros para admirar una de las más hermosas y grandes abadías de Inglaterra, patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. Es Fountains Abbey, en realidad los restos del gran emporio que rodeaba la abadía. Son las ruinas cistercienses más completas de Inglaterra y su origen se remonta a una comunidad benedictina que se asentó aquí en el siglo XII.

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Destacan las enormes dimensiones de la iglesia, el molino aún en funcionamiento y los suntuosos jardines del siglo XVIII que rodean la abadía, repletos de lagos, cascadas,estatuas y templos.

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Al lado de la abadía, conviene hacer un alto en Ripon, una pequeña  y recoleta población con puente medieval y una catedral románica que hunde sus raíces en una abadía (otra más) del siglo VII. Hay también restos de lo que fueron los baños de Ripon y una gran plaza mayor.

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Y cerca también de Leeds hay tiempo para el lujo victoriano. Es Harrogate, una ciudad balneario que alcanzó su máxima gloria en pleno siglo XIX. De aquellas instalaciones queda poco en pie, pero se mantienen las bellas mansiones, los jardines, las grandes avenidas, los hoteles y pastelerías con elegancia aristocrática.

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Junto a Harrogate, otra hermosa localidad, Knaresborough, a la vera del rio Nidd y su alto viaducto. Es uno de los atractivos de esta localidad, donde tomar una merienda a la sombra de los bosques que rodean la villa.

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Y para los amantes de la literatura, aquí hay una cita ineludible. Al oeste de Leeds está el pueblo de Haworth,donde vivieron las tres hermanas Brontë: Charlotte, Anne y Emily.  Estamos en la zona de los páramos del Yorkshire, colinas interminables con barro en verano y nieve e hielo en invierno, tierra negra y dura y, sobre todo, mucho viento. Los amplios horizontes transmiten esa sensación de soledad que se retrataba a la perfección en “Cumbres borrascosas”, la obra maestra de Emily Brontë.

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La famosa mansión de la obra podría estar a tres millas de Haworth, el pueblo que es el lugar de peregrinación para los amantes de esta novela y también de “Jane Eyre” de Charlotte o “Agnes Grey” de Anne. La casa de la familia Brontë, el hogar parroquial de Haworth porque su padre era el pastor anglicano, es hoy un Museo dedicado a la memoria de estas tres escritoras que compartieron una dura vida de huérfanas junto a su hermano Branwell y que murieron de la misma enfermedad, la tuberculosis. El triste epílogo a una vida atormentada, llena de soledad y nostalgia, algo típicamente romántico, afín a la época que les tocó vivir.

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Cómo llegar:

El aeropuerto de la región de Yorkshire es el de Leeds-Bradford, desde donde se vuela a destinos españoles como Barcelona, Reus, Palma, Mahón, Ibiza, Alicante, Murcia, Málaga, Tenerife, Las Palmas, Fuerteventura y Lanzarote. Desde el Leeds-Bradford International Airport parten autobuses hacia el centro de la ciudad. De Leeds se puede acceder a Haworth, la patria de las hermanas Brontë, por tren o autobús hasta Keighley y, desde allí, otro bus hacia Haworth. Aunque lo más apetecible es coger un tren de vapor que parte de Keighley y pasa por diversos lugares relacionados con las hermanas hasta llegar a Haworth. Desde Leeds hay conexión continua en autobús con Harrogate y desde esta ciudad balneario hay conexión en autobús con Ripon y Fountains Abbey. En cualquier caso, la mejor opción es alquilar un vehículo en Leeds para recorrer tranquilamente la zona.

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Moneda:

En Gran Bretaña, aún circula su propia moneda, la libra. En el momento de redactar esta entrada, el cambio se sitúa en 1 € = 0’84 Libras esterlinas.

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Itinerarios:

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El centro de Leeds es relativamente pequeño, por lo que se puede ver en pocas horas. Destacar el imponente edificio del Ayuntamiento, acompañado a su lado con la City Art Gallery, con la mejor colección de arte inglés del siglo XX fuera de Londres, y la Fundación Henry Moore. En la parte trasera del ayuntamiento, presidiendo la plaza del Milenio , donde siempre se organizan actuaciones y mercados, está el Leeds Museum. Un interesante centro con una amplia colección de objetos que abarca toda la historia de la Humanidad. El museo dispone en las afueras de la ciudad de un interactivo Discovery Center con muchísimas actividades didácticas para mayores y pequeños.

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A unos pasos del Museo, comienzan los terrenos de la Universidad de Leeds, que se extiende por varias manzanas. Es curioso pasearse por su campus, repartido en edificios industriales del siglo XIX, ya que muchos eran antiguas escuelas para trabajadores textiles. Igual que otras Universidades británicas, la de Leeds es de las llamadas Universidades de Ladrillo Rojo por ubicarse en antiguos edificios industriales construidos con ese material. La Universidad de Leeds se fundó como tal en 1904. También se usan para diversas facultades antiguas iglesias desacralizadas. Y es que no hay excesivas muestras de arte religioso en la ciudad, aparte de la neogótica catedral católica de Santa Ana, de comienzos del siglo XX.

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Cerca de la Universidad se abre el amplio Hyde Park, un verdadero pulmón verde en el centro de la ciudad. En uno de sus lados se encuentra además otra curiosidad de Leeds, el Hyde Park Picture House, uno de los cines más antiguos de Europa, abierto nada menos que en 1914. En esta y en otras salas de la ciudad, tienen lugar cada año las proyecciones del Festival Internacional de Cine de Leeds, que comenzó su andadura en 2001.

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La calle comercial por excelencia es Briggate. Aquí podemos encontrar todas las tiendas de moda, pero también las famosas Arcades, las galerías comerciales del siglo XIX y comienzos del XX. La más antigua es la Victoria’s Arcade pero hay otras, como Thornton o Queens…Una calle en la que se pueden encontrar pubs con cientos de años a sus espaldas, en los que tomar las excelentes cervezas del pais.

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Cerca ya nos encontramos con el mercado de Kirkgate, no muy diferente a los habituales de España, pero en Inglaterra tiene el honor de ser el mercado cubierto más grande del país con más de ochocientos puestos (entre los ingleses, como en gran parte de Europa, proliferan los mercados en la calle). A su lado está el enorme edificio redondo del Corn Exchange, el antiguo mercado donde se marcaba el precio del maíz, que ahora es un complejo de restaurantes y tiendas. 

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Paseando unos centenares de metros llegamos al Clarence Dock. Aquí se juntan el rio Aire con el canal que une Leeds con Manchester. En ese antiguo puerto se han establecido en los últimos tiempos unas elegantes áreas residenciales junto a restaurantes, bares y pubs. Además, también está en la zona uno de los Museos más curiosos de la ciudad, el Royal Armouries Museum, con una parte de la colección nacional de vestidos, armas y armaduras.

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El canal se puede pasear durante varios kilómetros y antes de salir de la ciudad se ubica a su vera el Armley Mills Industry Museum. Un excelente museo que recrea una fábrica textil, además de mostrar diversas locomotoras antiguas y una sala de cine con películas históricas de la zona y aparatos de los comienzos del cine en homenaje a Louis Le Prince. El museo cuenta con un amplio programa de visitas comentadas y actividades para grandes y pequeños…

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En el extremo sur de la ciudad, los amantes del fútbol pueden disfrutar con el estadio del Leeds United, en Elland Road. Y saliendo un poco más de la ciudad nos encontramos con sus orígenes. La abadía cisterciense de Kirskstall se remonta al siglo XIII. Un siglo después llegaron tejedores flamencos, lo que favoreció su desarrollo y, al mismo tiempo, el despegue de la industria textil en la zona. Y nada más cruzar la carretera, podemos disfrutar del Abbey House Museum, que ofrece la recreación de una calle del siglo XIX de la ciudad de Leeds.

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En los alrededores de Leeds hay otras atracciones como el Roundhay Park, uno de los mayores parques de Europa. Varias mansiones  se suceden también cerca de la ciudad, como Temple Newsan House, un palacio con interiores barrocos y estilo Tudor del siglo XV; Harewood House, del siglo XVIII, con mobiliario estilo Chippendale o la Swillington House Farm, una granja para conocer de cerca la vida rural de la zona.

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Harrogate aún conserva algunos restos de su antigua dedicación balnearia. Por ejemplo,sigue en pie la bomba de agua que extraía el líquido con fuerte carga sulfurosa, ahora reconvertido en el Royal Pump Room Museum, donde se encuentra información sobre la historia de este centro balneario que brilló desde finales del siglo XIX. Aquí venían los residentes en los elegantes hoteles de la ciudad a tomar sus aguas sulfurosas.

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Pero en Harrogate aún se puede disfrutar de los baños turcos victorianos que tanta fama le dieron a la ciudad. Sólo queda ese recuerdo de los baños en el edificio de los Royal Baths, que comenzaron su decadencia en la segunda guerra mundial. El complejo está lleno de restaurantes y cervecerías. Los antiguos hoteles y balnearios se han reconvertido en el Royal Hall (actual teatro y sala de conciwertos), ayuntamiento o galerías de arte como la Mercier Gallery. El ambiente aristocrática se puede disfrutar también en el salón de té pastelería Bettys, el mismo del que ya hablamos en York y uno de los mejores de Inglaterra.

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A su alrededor, el precioso barrio de Montpellier, con calles peatonales con todo el encanto victoriano y un cierto aire francés de pequeñas y encantadoras tiendas. A su lado, en Montpellier Hill,  comienza un inmenso parque, The Stray. Por el otro lado, están unos pequeños jardines, Crescent Gardens, y otro encantador parque, Valley Gardens, amplio y apacible, con lago, pérgolas, bosque de pinos y bares donde aprovechar el escaso verano inglés.

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A poco más de seis kilómetros al este de Harrogate, está Knaresborough. Tiene fama también por ser una ciudad balnearia con larga tradición, famosa asimismo por ser un enclave comercial, pero sobre todo es una pequeña y encantadora población a la vera del río Nidd. Tras recorrer sus callejas y la plaza donde cada miércoles se celebra el mercado semanal, se puede uno dirigir a ver los restos del castillo medieval, cuyo origen se remonta a los normandos del siglo XI, y visitar la hermosa iglesia de San Juan Bautista, del siglo XIII.

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Hay varias cuevas en los alrededores como la de la Madre Shipton, una profetisa y adivina de la edad media, con su pozo de aguas petrificadas. Pero lo mejor es tomar un té o una cerveza a la vera del río, dejándose encantar por la magia del lugar. Rodeado de verde por todos lados y con la sombra imponente del viaducto del tren del siglo XIX  por encima, nada mejor para ver atardecer.

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La abadía de Fountains es Patrimonio de la Humanidad por múltiples razones. Ocupa una finca de más de trescientas hectáreas, en cuyo centro se halla la abadía cisterciense, orgullo británico. Aún permanecen en pie los restos de la abadía del siglo XII, abandonada en la época de Enrique VIII como el resto de las instalaciones monásticas inglesas para acabar con el poderío de las órdenes religiosas.

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A su lado, aún en funcionamiento, se puede visitar el molino de maíz que ya usaban los monjes en su época. Visitando las instalaciones se da uno cuenta de la importancia de este complejo, con monasterio, molino, y una iglesia que podría ser más grande que una catedral.  La visita se prolonga durante varias horas a través del jardín georgiano de Studley Royal Water Garden. Es una aténtica gozada rodear los jardines con sus lagos, cascadas, templetes neoclásicos, estatuas y edificaciones que jalonan el recorrido por toda la finca.

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Fountains Abbey pertenece a Ripon, una localidad que está a pocos kilómetros al norte. Aquí también hubo baños termales, aunque Ripon es un pequeño pueblo que nada tiene que ver con la aristocrática prestancia de Harrogate. Destaca la catedral de San Wilfrido, que antes fue abadía desde el año 672. De esa época es la cripta del santo. Dentro del templo, asombra una mampara medieval que separa la nave del coro, con una hermosa sillería de fines del siglo XIV. Tiene vidrieras de la misma época y un púlpito modernista de bronce y mármol. Frente a la catedral, se abren unas calles peatonales con todo el encanto de la Inglaterra rural.

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Para llegar a Haworth, la patria de las hermanas Brontë, nada mejor que tomar un antiguo tren de vapor que nos llevará a ritmo lento por 69 kilómetros a través de los páramos de Yorkshire y los pequeños pueblos de la zona, donde el ferrocarril hace paradas. El turismo rural se une aquí al turismo cultural en busca de las hermanas escritoras más famosas de la Historia.

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Haworth es un pueblo volcado en el turismo. Sus calles empedradas están repletas de tiendas dirigidas a los turistas. Y los pasos del visitante van a dar, inexorablemente, a la casa parroquial junto al cementerio (en Inglaterra, los cementerios rurales están alrededor de la iglesia). Allí vivieron las tres Brontë y allí se ubica ahora el Museo en memoria de su vida y obra. Millones de personas acuden en peregrinación cada año y buscan ansiosamente la mansión de las “Cumbres borrascosas”. Dicen que es una casa que se adivina cerca de Haworth, pero es una vivienda particular y no se puede visitar. En cualquier caso, para evitar inexactitudes históricas, siempre se le dice al visitante que la mansión “pudo inspirar la novela”. Como siempre, lo mejor es mantene la idealización de personajes y situaciones que nos permite desde siempre la buena literatura…

Fotografías de Carmen Urbina, Daniel y José Antonio Mourenza, Yorkshire Heritage, Skyscrapernews, Postcardsthenandnow, Yorkshire Holidays, BBC

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