Ruta por el Oeste de Inglaterra (1) : Oxford, colleges, parques, ríos y canales

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En el imaginario colectivo, Oxford es un lugar donde unos estudiantes con capa y gorra van en bicicleta y navegan a bordo de unas barquitas por ríos y canales. La realidad no es, naturalmente, como nos la describe el cine (porque casi siempre se refiere al periodo de entreguerras del siglo XX). Pero tampoco es tan diferente, porque habrá pocas instituciones británicas tan amantes de la tradición y tan pegadas a la parafernalia como los colleges.

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En esencia, se trata de colegios universitarios y no facultades, porque en Oxford existe una Universidad, la Oxford University, de la que dependen muchas facultades. En los colleges viven los estudiantes, celebran actos y fiestas, pero también tienen sesiones tutoriales con profesores, seminarios, sesiones de laboratorio y prácticas científicas, etc… En realidad, la Universidad es colegiada, una suma de colleges

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La Universidad puso los cimientos del desarrollo de una urbe que ya existía en el siglo VIII, alrededor de una iglesia, hoy convertida en Christ Church (dicen que la catedral más pequeña del Reino Unido).  El nombre de Oxford derivaría de Oxenford, el vado del buey, porque era el paso menos profundo del Támesis para que cruzara el ganado. En el siglo X ya tenía su línea defensiva y aún ahora conserva algo del antiguo castillo medieval.

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Pero fue en el siglo XIII cuando se fundó la Universidad, la más antigua de Inglaterra, dicen que porque Enrique II prohibió que los estudiantes ingleses visitaran la Universidad de París. Dominicos y franciscanos controlaron los estudios universitarios, como ocurría en el resto de Europa y dieron prestancia a Oxford como lugar de sus habituales disputas teológicas. Pero con la Reforma de Enrique VIII, Oxford se convirtió en el estandarte intelectual de la nueva religión inglesa, el anglicanismo.

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La actividad académica fue afianzándose en Oxford, llegando a centrar su actividad durante siglos. Pero el desarrollo industrial no pasó de largo por este rincón de Inglaterra. Oxford es la sede, por ejemplo, de una de las firmas más famosas de la industria automovilística británica, la MG, iniciales de Morris Garages. Las fábricas quedan en las afueras y el centro de la ciudad es accesible en su totalidad a pie… y es lo que debe hacerse.

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Es una ciudad literaria porque, no en vano, aquí estudiaron o dieron clases muchos escritores, desde Lewis Carroll (aquí encontró a su Alicia) a Oscar Wilde, pasando por  Graham Greene o Tolkien. Y una ciudad de cine, porque aqui se han rodado, como decíamos, innumerables películas y series desde Retorno a Brideshead a Harry Potter. Pero es, sobre todo, una ciudad universitaria con  39 colleges desperdigados por la ciudad, con una actividad cultural continua y, naturalmente, con los estupendos pubs de este pais. Oxford se enorgullece de haber cobijado en sus colleges a medio centenar de premios Nobel y a una treintena de mandatarios de todo el mundo, desde Reyes a Primeros Ministros. En sus tiempos de estudiantes, harían lo mismo que el resto: estudiar … y divertirse.

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La diversión comienza el jueves y no para hasta el domingo. En especial, la zona de George Street hacia la estación es una sucesión de bares, restaurantes, pubs, discotecas …con jolgorio continuo hasta la madrugada de estudiantes de todo el mundo. O en la zona de Jericho, al norte del Ashmolean Museum. En ésto, Oxford es como cualquier ciudad universitaria…pero además de los habituales lugares de esparcimiento aquí también existen innumerables zonas verdes, parques, jardines, ríos y canales por los que pasear, correr, relajarse o estudiar….

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Por Oxford circula el rio Thames, el Támesis. Generalmente, se le identifica sólo con Londres, por donde desemboca al Mar del Norte. Pero este río es fundamental en la historia de Oxford, porque en estas aguas se desarrolla la tradicional e histórica batalla incruenta de la regata Oxford-Cambridge, que enfrenta a los remeros de ambas Universidades. El Támesis recibe, precisamente en Oxford, las aguas de su principal afluente, el Cherwell, pero esas dos vías de agua se nutren a su vez de diversos canales que recorren la geografía oxfordiana.

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El canal que lleva el nombre de la ciudad, llega hasta Coventry, después de más de cien kilómetros. Se construyó en el siglo XVIII para llevar minerales y agricultura desde las Midlands a Londres, a través del Támesis. Hoy es una vía de esparcimiento y el hogar de muchos  barcos-casa, una imagen habitual en buena parte de Europa.

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Cómo llegar:

Desde Londres se tarda una hora en llegar en tren a Oxford. Es, sin duda, la mejor manera de viajar a la ciudad, a la que también se accede en autobus desde la capital británica en un recorrido de alrededor de dos horas. Los aeropuertos más cercanos son los de Londres, a donde llegan vuelos procedentes de Madrid, Barcelona, Bilbao, Zaragoza, Palma, Menorca, Ibiza, Reus, Alicante, Valencia, Sevilla, A Coruña, Santander, Tenerife  y Lanzarote.

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Moneda:

En el Reino Unido, aún circula su propia moneda, la libra. En el momento de redactar esta entrada, el cambio se sitúa en 1 € = 0’76 Libras esterlinas.

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Itinerario:

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Carfax es el lugar de cita típico, porque es el habitual cruce en el centro de todas las ciudades. Aquí se juntan cuatro arterias: Conmarket Street, High Street, Queen Street y Saint Aldates Street. El lugar está bien escogido porque acoge una bellísima torre medieval, único resto de la iglesia de Saint Martin del siglo XIV, a la que estaba adosada y que se derribó cuando el tráfico obligó a ensanchar este cruce de caminos. Las figuras que acompañan al reloj dan la hora, como es habitual.Desde lo alto, se disfruta de una buena vista del centro de Oxford.

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Siguiendo por la calle Saint Aldates nos encontraremos la tienda de Alicia. La presencia del personaje de Carroll tiene su sentido en Oxford. Y es que Lewis Carroll fue profesor de matemáticas en el Christ Church College cuando Alicia Liddell era la hija del deán. Y dicen los expertos que en ella se basó para crear el personaje mundialmente famoso.  Para más datos con destino a los amantes del tema, hay que decir que en una vidriera de la catedral de Christ Church está la figura de Santa Catalina de Alejandría, con la cara de la hermana de Alicia, Edith.

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Enfrente de la tienda está la entrada al Christ Church, el college más famoso de la ciudad. Su origen se remonta al siglo XVI como una fundación real de Enrique VIII. En el recorrido por las extensas instalaciones del college destacan las escalinatas y la gran sala comedor del primer piso, ambos escenarios conocidísimos por el gran público por aparecer en las películas de Harry Potter. El hermoso patio central se llama Tom Quad y sobresale la Tom Tower, la torre que se ve desde buena parte de la ciudad y que es obra de Sir Christopher Wren, un arquitecto del que conoceremos más obras en nuestro recorrido por Oxford. La torre tiene la Great Tom, la enorme campana de seis toneladas que cada noche a las nueve y cinco da ciento cinco campanadas, en recuerdo al número de alumnos del colegio. Un número que ha crecido pero, por suerte, no ha obligado a aumentar el número de camapanadas.  Al lado de su Biblioteca, Christ Chruch tiene también una pequeña y excelente pinacoteca, la Picture Gallery, que acoge obras nada menos que de Tiziano, Rafael o Miguel Ángel.

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Pero Christ Church es destacable porque su capilla (la que hay en todos los colleges) es una catedral, la más pequeña de la Iglesia Anglicana.  La iglesia es del siglo XII pero hunde sus raíces en un pequeño templo del siglo VII  fundado por Santa Frideswide, patrona de la ciudad. En el interior del templo, las reliquias de la santa reposan en una capilla del siglo XIII y la bóveda del coro, del siglo XVI, es una impresionante creación de relieves en forma de estrella. Hay alguna vidriera medieval, pero la mayoría son del siglo XIX. El claustro y la sala capitular son góticos .

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Al salir del complejo, torcemos a la izquierda para pasar por el Oriel College  y llegar a High Street. Allí nos damos de bruces con la Univeristy Church of Saint Mary the Virgin. Es la iglesia parroquial más grande de la ciudad y destaca su esbelta torre gótica del XIII y a la que, evidentemente, se puede subir. Es la parte más antigua de la iglesia, donde se albergó la Universidad en sus comienzos. El interior del templo no es muy grande, pero es de una hermosa belleza, aunque es posterior a la torre y data de los siglos XV y XVI.

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Al lado de la iglesia de la Virgen María está la Radcliffe Camera, del siglo XVIII. Es un bellísmo edificio barroco circular, construido para albergar la Biblioteca Científica que había donado John Radcliffe. Con el tiempo, ese legado se trasladó a otro lugar y la Camera se convirtió en un edficio anexo a la impresionante Bodleian Library, una de las Bibliotecas más antiguas del mundo.

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Detrás mismo, está la Bodleian Library. Funciona desde comienzos del siglo XVII y dispone nada menos que de nueve millones de ejemplares en 176 kilómetros de estanterías.Y es que se recibe un ejemplar de cada volumen que se edita en el Reino Unido. Naturalmente, las instalaciones se han quedado pequeñas y ya hay un espacio enfrente para la nueva biblioteca, unida bajo tierra con la antigua. El subsuelo está repleto de libros, porque también hay volúmenes bajo la plaza Radcliffe y la Radcliffe Camera. Hay una interesante visita por las instalaciones.

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Al lado está otro edificio significativo, el Sheldonian Theatre. Fue el primer proyecto importante del catedrático de astronomía Sir Christopher Wren,en pleno siglo XVII. El diseño del edificio se inspira en los teatros romanos abiertos al cielo. La bóveda presenta una cuarentena de paneles pintados a finales del siglo XVII por Robert Streater, el Sargento Pintor del Rey, un cargo en la corte inglesa. Los temas de las pinturas reflejan la unión de la Verdad con las Artes y las Ciencias para expulsar a la Ignorancia de la Universidad. El teatro es el paraninfo universitario, donde se celebran los actos de graduación, además de conferencias y conciertos. El nombre proviene de Gilbert Sheldon, rector del college de Todas las Almas y posteriormente arzobispo de Canterbury que financió la construcción del edificio entre 1664 y 1669.  El Sheldonian Theatre tiene, además, otro atractivo y es que, desde su cúpula, se tiene una visión de 360 grados sobre toda la ciudad.

LIBRERIA BLACKWELL

Enfrente del teatro se alza otro edificio emblemático de la ciudad. Es la libreria Blackwell, la más antigua de la ciudad. Dicen que en 1879 sólo cabían tres personas y actualmente tiene cinco kilómetros de estanterías en las tres plantas inmensas del edificio. Dentro hay libros no sólo en inglés sino en muchos idiomas y una buena selección de cine en dvd.

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Ya lo hemos visto desde la cúpula del Sheldonian, pero ahora lo tenemos enfrentre. En la entrada del New College Lane, saliendo del teatro a la derecha, se encuentra el llamado Puente de los Suspiros . Es de 1913, aunque parezca anterior, y se construyó como imitación clara del puente de Rialto en Venecia.

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Por la calle Parks Road llegamos al complejo museístico University and Pitts Museums, de entrada gratuita. Se aloja en un bellísimo edificio neogótico del siglo XIX. En su interior, encontramos el Museum of Natural History con esqueletos de dinosaurios y restos de un Dodo, un animal de la isla Mauricio desaparecido en el siglo XVII. Tiene colecciones de zoología, entomología, mineralogía y geología. Comparte edificio con el Pitt Rivers Museum con miles de objetos de etnografía, antropología, etc. Es una delicia de museo con joyas, tejidos, totems o instrumentos musicales.

ASHMOLEAN

Por el Museum Road llegamos a Saint Giles y de allí alcanzamos otro museo gratuito, el Ashmolean Museum. Se considera el primer museo público del mundo. Fue obra de un coleccionista, Elias Ashmole, en el siglo XVII, que se dividió en tres museos, los dos que hemos mencionado antes y este edificio neoclásico. En su interior, se puede disfrutar de arte romano, prehistoria, o de la colección egipcia más importante fuera de Egipto.La colección de pintura desde el Renacimiento a los posimpresionistas europeos es apabullante.

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Al final de Saint Giles hacia el sur se ensancha la calle en Magdalen Street. Allí hay una hermosa iglesia en honor de Saint Giles y el memorial de los mártires que recuerda la quema de protestantes por la reina María I de Inglaterra, la llamada por el pueblo Bloody Mary, que quería que Inglaterra volviera a la órbita católica. Quemó al arzobispo de Canterbury y a varios obispos, que fueron juzgados en la iglesia de Saint Mary the Virgin.

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Torcemos a la derecha por George Street en dirección hacia la estación. Esta es la zona de restaurantes, pubs y discotecas de los largos fines de semana de los estudiantes. Se pasa por el puente sobre canal de Oxford. Aquí se puede pasear un rato por la senda peatonal que discurre por este canal que une esta ciudad con Coventry. Como en muchas otras ciudades europeas, el canal es una vía de navegación por la que circulan barcos vivienda que atracan en zonas habilitadas para el efecto. Pasear por la zona y admirar estas opciones alternativas de casas siempre es una gozada.

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Volvemos atrás y tomamos New Road que nos lleva al castillo de la ciudad. El castillo de Oxford data del siglo XIII sobre un promontorio que aún se puede observar en la actualidad, pero desde el siglo XV fue abandonado y en los últimos siglos se convirtió en cárcel hasta finales del siglo XX. Ahora una parte del complejo carcelario es un hotel de lujo y el resto es un centro comercial gastronómico con actuaciones y representaciones en torno a la historia de la ciudad.

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Por Queen Street llegamos de nuevo a High Street. Alli nos encontramos con el All Souls College (Colegio de Todas las Almas) , con sus Hawksmoor Towers, dos torres gemelas identificables en el cielo de la ciudad;  el Queens College del siglo XIV pero muy remodelado en los siglos posteriores y el University College, del siglo XVI, donde estudiaron el poeta Shelley y el ex presidente norteamericano Bill Clinton. A la derecha, se toma Logic Lane y se va a Merton Street.

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Allí se levanta otro de los colegios históricos de la ciudad. Es el Merton College, que data de 1264, con su estupendo patio, el Mob Quad. Su capilla gótica del siglo XIII es una auténtica maravilla. Alberga algunos de los edificios más antiguos de la ciudad, como la biblioteca del siglo XIV y considerada una de las más antiguas de Inglaterra. J.R. Tolkien fue profesor aquí de lengua y literatura.

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Se sale de Merton hacia los campos de deporte y jardines que comparte con el adyacente college Christ Church. Son los Merton Fields y Christ Church Meadow, una inmensa zona donde pasear, practicar deporte y disfrutar de los dos rios de la ciudad y de múltiples riachuelos.Es la esquina sureste de lo que en su día fue la muralla de Oxford, ganada hoy para el esparcimiento de estudiantes y visitantes.

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Volvemos a High Street y llegamos a los Botanic Garden. Los jardines botánicos son un auténtico remanso y un oasis para relajarse, en una ciudad que, como hemos visto, también tiene muchos espacios verdes. Dentro de los jardines hay invernaderos, huertos y una salida al canal. Se crearon en el siglo XVII y, dicen, son los más antiguos de Inglaterra (en este sentido, siempre pondría en duda estas afirmaciones tan categóricas a las que son muy dados los británicos)

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Enfrente de la entrada de los jardines se levanta el Magdalen College, que es del siglo XV y nace sobre el antiguo hospital de San Juan Bautista, cuyos restos aún son visibles en la Vieja Cocina, hoy un café abierto al público. Del mismo siglo XV es la torre gótica del college, otro de los símbolos del skyline de Oxford, la alta torre de Magdalen con su trémula corona de oro, en palabras de uno de sus más ilustres alumnos, Oscar Wilde.  Cada primero de mayo, a las seis de la mañana, el coro del college asciende sus escaleras para cantar un himno desde lo alto.

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Magdalen tiene varios patios, una capilla del siglo XV que sólo conserva la sillería de esa época y una copia del fresco de la Última Cena de Leonardo pero destaca su claustro con gárgolas que representan a animales y personas, temas bíblicos o heráldicos. Aquí estudiaron Eduardo VIII y Oscar Wilde, que tiene en el comedor un busto en su recuerdo. Posee también amplios jardines y parques que atraviesan el rio Cherwell y otros riachuelos. Hay toda una red de senderos muy aconsejables que permiten ver desde ardillas a ciervos y admirar el complejo del college desde las praderas que lo circundan.

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Al salir de nuevo a la entrada del college, nos dirigimos al puente, el Magdalen Bridge. Aquí se toman los famosos punts, los barcos planos de madera que se empujan con pértiga para recorrer los canales y que se pueden alquilar, siendo uno de los atractivos más típicos de Oxford (cuando hace buen tiempo, claro está, lo cual quiere decir en verano casi exclusivamente).

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Volvemos por High Street y torcemos  a la derecha por Queens Lane. Vamos a dar al New College, del siglo XIV y con un patio cuadrangular, el primero de este tipo que se construyó. Tiene un hermoso claustro, una capilla con interesantes vidrieras y restos de la muralla en sus jardines.

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Al final de la calle New College , en un callejón junto al puente de los Suspiros ya aparece la señal inequívoca que lleva al visitante a una de las atracciones de la ciudad. Es la Turf Tavern. Su origen es medieval, del siglo XIII, y ofrece la habitual comida de pub con las estupendas cervezas inglesas. La gracia del lugar está en el pequeño patio delante del minúsculo pub y los tablones con las historias de clientes famosos como Bill Clinton o el ex primer ministro australiano Bob Hawke que dieron buena cuenta de los litros de cerveza del establecimiento… Al salir de nuevo a Broad Street, en la esquina nos topamos con otro pub histórico,  Kings Arms.

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En Broad Street se suceden otros dos históricos colleges. En primer lugar, tenemos el Trinity College, del siglo XVI, aunque ocupa los terrenos de un anterior college, el Durham. Destaca porque su capilla es neoclásica y, parece, tuvo algo que ver en su construcción el omnipresente sir Christopher Wren. Y coronan su torre oeste cuatro estatuas femeninas que representan la Astronomía, la Geometría, la Medicina y la Teología.

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Al lado está el Balliol College, uno de los más antiguos de la ciudad. Originalmente estaba reservado para gente sin recursos. Aquí estudiaron nada menos que Aldous Huxley o Graham Greene. El rector de este college fue uno de los jueces de los conocidos como mártires protestantes, de los que hay un memorial del que ya hemos hablado en Saint Giles.Tiene una capilla neogótica sobre la base de antiguas medievales y varios edificios alrededor de sus jardines centrales, construidos a partir del crecimiento del college, por donde pasaron también personalidades como los Reyes Olav y Harald de Noruega o los primeros ministros británicos Harold Macmillan o Edward Heath.

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Pero si hay unos detalles a destacar en el Balliol College son las gárgolas medievales del primer patio.  Son figuras grotescas, para demostrar que en la Edad Media se sabían reir también de todo. Así podemos ver a un estudiante con un libro en la mano u otro estudiante que está escribiendo o tomando apuntes con un gesto tan habitual como el de sacar la lengua mientras se escribe con precisión…

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Torcemos a la izquierda por Conmarket Street y lo primero que nos topamos en la acera izquierda es con una torre muy antigua. Es la Torre sajona de la iglesia de Saint Michael at the North Gate; es decir, la iglesia de San Miguel de la Puerta Norte de la ciudad. La iglesia es la más antigua de la ciudad, del siglo XI, y, en consecuencia, la torre de estilo sajón también es el monumento más viejo de Oxford.

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Esta es una calle comercial, igual que Broad Street, Queen Street o High Street, pero lo que la hace especial es que alberga el Covered Market, un mercado cubierto de finales del siglo XVIII. En su interior hay de todo, como en los mercados británicos, desde libros a pasteles, pasando por pescado, ropa y carne (con animales colgados del puesto para dar más verosimilitud)

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Si seguimos por la misma calle, pasamos a Saint Aldates Street con el inmendo edificio del Oxford Town Hall, el ayuntamiento de la ciudad. El edificio data del siglo XVIII y fue construido sobre el primer consistorio,el Guildhall, de finales del siglo XIII. No sólo es el centro administrativo sino que alberga en su interior el interesante Museum of Oxford, donde se explica la historia de la ciudad desde la prehistoria y se exhiben objetos de los diferentes tesoros de los colleges de la ciudad.

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Al final de la calle cruzamos el río Tamesis. Y allí se pueden tomar los barcos de los Oxford Cruisers sobre el Isis, que es como también se llamaba al rio de Oxford. Los cruceros se organizan, evidentemente, en primavera y sobre todo en verano, la mejor época para estos paseos fluviales. Hay que aprovechar siempre que se pueda porque, en tierras inglesas, el verano no suele durar excesivamente.

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Fotografías de Carmen Urbina, José Antonio Mourenza y Andrei Dravobich.

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