Ruta por el Oeste de Inglaterra (3) : Bath, el balneario romano de la aristocracia

IMG_9260Los romanos descubrieron en esta zona una fuente de agua caliente, que dedicaron a la diosa Minerva y bautizaron a la ciudad como Aqua Sulis. Y es que Sulis era la antigua diosa de los habitantes celtas del lugar, que ya conocían las propiedades del agua. Otra leyenda dice que el padre del rey Lear, el príncipe Bladud, enfermo de lepra, fue relegado a cuidar de los cerdos. Los animales padecían también de la lepra y mejoraron al remolcarse en el fango.La cuestión es que los romanos edificaron en el lugar unos baños y un templo que, con el cristianismo, cayeron en desuso.

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Durante la Edad Media, los sajones construyeron al lado de los baños una abadía y muchos peregrinos acudían a las aguas y a rezar. La ciudad prosperó con el comercio de la lana, pero el auge llegó en el siglo XVIII y desde entonces Bath es un destino balneario por excelencia en todo el Reino Unido.

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Richard Nash, el llamado bello Nash, fue un dandy nombrado maestro de ceremonias del balneario e impuso unas normas de conducta que elevaron el nivel de Bath. Desde entonces, el lugar fue frecuentado por nobles y aristócratas.

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La ciudad vivió una renovación urbanística bajo el mecenazgo de Ralph Allen y el arquitecto John Wood, que se inspiró en las obras de Palladio, el maestro veneciano del Renacimiento para levantar numerosos edificios de carácter clásico. El resultado es un conjunto único en Europa.

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Ahora, Bath no sólo es un destino balneario, con su moderno SPA, sino un reclamo turístico por su arquitectura, sus tiendas lujosas, su Museo de los Baños Romanos, uno de los mejores de Europa en su especie, y por su actividad social y cultural. No hay que olvidar tampoco que en la ciudad, con menos de cien mil habitantes, hay dos Universidades.

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Bath dispone también del primer Teatro Real fuera de Londres y acoge durante el año diversos festivales, desde el International Music Festival que ofrece jazz, música clásica y folk, al International Festival of Arts, en mayo y junio, que tiene en paralelo otro festival más contestatario y alternativo, el Fringe. En marzo, por su parte, se secelebra el Bath Literature Festival… Por oferta que no quede… No en vano cinco millones de turistas visitan esta ciudad, Patrimonio de la Humanidad desde 1987.

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Cómo llegar:

El aeropuerto más cercano es el de Bristol, a  donde llegan vuelos procedentes de Alicante, Barcelona, Madrid, Málaga y Tenerife. Desde el aeropuerto parten cada quince minutos autobuses a Bath y desde Bristol también se llega en tren a Bath en un cuarto de hora. Desde las estaciones londinenses de Paddington y Waterloo se tarda más, noventa minutos.

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Moneda:  

En el Reino Unido, aún circula su propia moneda, la libra. En el momento de redactar esta entrada, el cambio se sitúa en 1 € = 0’72 Libras esterlinas.

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Itinerario:

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Las termas construidas en el siglo I se pueden ver en el recorrido por el Museo de los Baños Romanos. El museo consta de audioguías en varios idiomas que permiten un conocimiento más exhaustivo de los origenes de los baños y de sus posteriores reformas a lo largo de los siglos, en especial a partir de que en el siglo XVIII se pusieran de nuevo en marcha como instalaciones balnearias.En el recorrido se pueden admirar las piscinas con sus estatutas de emperadores romanos (es una concesión a la historia, porque las obras son posteriores a la época romana).

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Hay aún en pie las salas del complejo termal original, como el caldarium o sala de agua caliente, el tepidarium o sala templada y el frigidarium o baño frío.  Se mantienen a la perfección por el proceso de sedimentación que se vivió tras ser abandonadas las instalaciones a partir del siglo VI. Pero hay que decir que ahora no se puede uno bañar.

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A pesar, sin embargo, de que sigue manando la fuente termal, la fuente de la diosa, a 45 grados centígrados y dos millones de litros de agua al día. Pero  la salubridad de las aguas no está garantizada y por éso las autoridades no permiten que se produzcan baños en estas instalaciones-

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El recorrido es excepcionalmente didáctico con recreaciones en video de la vida de la época y sorprende que las instalaciones sean tan cómodas teniendo en cuenta que estamos paseando por espacios usados hace dos mil años, incluidos elementos originales como las propias cañerías por donde llegaba el agua caliente a las piscinas centrales de los baños.

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Hay asimismo restos arqueológicos hallados en las sucesivas excavaciones, como monedas, mosaicos, una cabeza de bronce de la diosa Minerva o las piezas del templo erigido por los romanos. Destacan las columnas pero,sobre todo, la cabeza de la gorgona, una figura mitad monstruo mitad deidad protectora, que estaba situada en mitad del frontón del templo.

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Anexo al Museo de los Baños Romanos, está el Pump Room. Es el balneario del siglo XVIII que se construyó al lado de las fuentes termales y que hoy se ha reconvertido en un exquisito salón de té, con música de cámara en directo y observados desde lo alto por una estatuta del bello Nash.

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Saliendo del complejo, al lado mismo nos topamos con la abadía. El templo es una obra gótica del siglo XV, sobre un antiguo convento sajón. Las bóvedas de abanico destacan por encima de todo por ser algo inusual y raro y son obra del mismo arquitecto que trabajó en Westminster.

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Alrededor de la abadía se abren las principales calles comerciales de la ciudad con tiendas exclusivas y especializadas, acorde con el nivel de vida altísimo de Bath. Aquí el mercado semanal, de los miércoles, es diferente a otros lugares, porque no se venden objetos baratos sino antigüedades.

The New Theatre Royal in Bath, Somerset, England

Subiendo hacia el norte por las elegantes calles del centro, en Barton Street nos topamos con el Bath Theatre Royal, construido en el siglo XVIII y que es uno de los más antiguos y hermosos de Inglaterra. Durante todo el año ofrece múltiples espectáculos desde teatro a ópera, danza o conciertos.

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Subiendo por Gay Street nos encontramos también con el Jane Austen Centre, en honor de la más famosa de las residentes en Bath. En el museo nos daremos cuenta de la vida durante la época de la Regencia y la influencia de la ciudad en su obra. El museo cuenta con guías entusiastas de la escritora que completan el recorrido con sus datos en torno a Jane Austen.

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Por esta zona nos daremos cuenta de la belleza arquitectónica que se quiso imprimir a la ciudad durante la época georgiana. Ese ideal neoclásico de líneas rectas y armonía en las proporciones que vemos en todas las calles por donde ascendemos hasta dar con dos ejemplos perfectos de lo que hablamos. El Circus es una plaza formada por edificios de tres pisos con emblemas en las fachadas del oficio que desempeñaban sus propietarios.

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Bock Street une esta plaza señorial y aristocrática con Royal Crescent, una media luna de edificios con columnas jónicas que se abren a un inmenso parque, que a su derecha se prolonga con el Royal Victoria Park, el parque más grande de la ciudad y verdadero pulmón de la localidad. El edificio numero 1 fue la primera casa que se construyó en esta calle para alojamiento de los turistas aristócratas que venían a la ciudad. Ahora está restaurado para retratar el modo de vida del siglo XVIII con salas que muestran el diseño de interiores de la época georgiana con sus muebles, cuadros o alfombras originales.

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Volviendo de nuevo hacia el centro, buscamos el río. Y allí encontramos Pulteney Bridge, el puente más famoso de Bath. Cruza el rio Avon y es obra de Robert Adam. Tiene tres arcadas y sobre él se sitúan varias tiendas y cafés con una vista envidiable. La comparación con el Ponte Vecchio de Florencia es inevitable, pero no conviene equiparar ambas ciudades ni ambos puentes… hay que disfrutar cada uno en su ambiente.

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En Bath hay muchos museos para perderse, desde el Museo Postal, porque dicen que fue aquí donde se empleó por primera vez un sello,el Penny Black. También se pueden encontrar cartas asirias escritas en arcilla. El Museum of Costume (Museo del Traje) está ubicado en el edificio donde se divertían los bañistas del siglo XVIII, jugando a las cartas, tomando el té o bailando. Es un repaso a la moda de la época georgiana hasta nuestros días con más de treinta mil piezas expuestas para los más curiosos.

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The Building of Bath Museum explica cómo surgió la arquitectura georgiana en Bath y la Victoria Art Gallery ofrece importantes obras de arte desde el siglo XV hasta nuestros días. Para el que tenga más tiempo, hay otros museos como el Museum of East Asian Art o el Sally Lunn’s Kitchen Museum. Está considerada como la casa más antigua de Bath, de finales del siglo XV, y en su interior se puede degustar el Sally Lunn Bun, un bollo que ha dado fama a esta localidad en un pais ya de por sí experto en la repostería.

Bath, England, UK - Cross bath at Thermae Bath Spa - England car hire

Y no hay que dejar Bath sin aprovechar las modernísimas instalaciones del SPA actual, incluyendo salas de vapor o una piscina de agua caliente en el tejado del balneario. Quedan, también, vestigios del siglo XVIII como un edificio circular descubierto junto al SPA, en el que se puede tomar un baño de agua caliente con la mitad del cuerpo soportando la temperatura ambiente (que casi todo el año es bastante fría). El contraste merece la pena…

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Bath es paseable a pie y hay que disfrutar de la ciudad caminando por sus calles y admirando sus edificios. Pero hay otra forma de conocer la localidad y es desde el río Avon o desde el canal Kennet-Avon. Varios barcos, en la época estival, ofrecen recorridos fluviales para conocer Bath desde otro punto de vista. Y si uno se marea, siempre queda la opción de recorrer las orillas del rio y del canal para pasear, relajarse y disfrutar de la naturaleza.

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Fotografías de Carmen Urbina, Daniel y José Antonio Mourenza.

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